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La théorie des 4 éléments -introduction-

 
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Melmothia
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MessagePosté le: Dim Avr 27, 2008 1:22 pm    Sujet du message: La théorie des 4 éléments -introduction- Répondre en citant

LE PRINCIPE DE TOUTE CHOSE

«Toutes choses sont composées de quatre principes élémentaires : le chaud, le froid, l’humide et le sec. Ce sont là les éléments de tout ce qui existe ; c’est par leur combinaison que toutes choses sont formées» (Pseudo-Apollonios de Tyane, Le livre du secret de la création)

Introduction

Soit que la question les a réellement obsédés, soit que la postérité n’a conservé d’eux que cet acte de bravoure, les philosophes présocratiques sont célèbres pour avoir essayé de deviner l’essence de l’univers, ou si vous préférez la materia prima à l’origine de tout le reste.
Pour résoudre l’énigme, chacun y va de son élément. Héraclite pense que le feu pourrait bien être à la source de tout, Anaximène y verrait plutôt l’air, pour Thalès, ce sera l’eau, puis c’est au tour d’Empédocle, au début du Ve siècle avant notre ère, de postuler que le feu, l’eau, la terre et l’air se serrent les coudes pour composer l’univers. Et voilà, plus d’jaloux.

Malgré la concurrence, notamment celle de Démocrite qui pense que la matière pourrait être bien être constituée de trucs tout petits tournant dans le vide(1), la théorie des quatre éléments va passer à la postérité.
Reprise par Platon, puis Aristote, elle inspirera à la médecine sa doctrine des humeurs, gagnera à sa cause l’astronomie, la physique, la philosophie & tandis qu’elle est passée de mode en science, nos modernes ésotériciens continuent d’ajouter des saveurs élémentales dans tous leurs exposés en son honneur.

Pourquoi un tel succès? Chez les historiens des sciences, la théorie est couramment présenté comme une simple fausse note dans la symphonie du progrès. Si Empédocle n’avait pas ramené ses 4 éléments, peut-être que Démocrite, leur poulain à posteriori, aurait eu plus de suffrages dans la pensée grecque. La galerie d’ancêtres aurait eu meilleure figure.
Mais voilà, Empédocle est passé par là & surtout, malgré ce que répètent les manuels, sa théorie n’est pas une simple erreur d'aiguillage d’une vingtaine de siècles, si elle a bénéficié d’autant de crédit, c’est qu’elle a séduit son monde par ses implications mystiques, implications qui flottent toujours dans l’air dès lors que l’on passe la porte de l’ésotérisme.

1. Empédocle d'Agrigente (-484 à -424 environ)

Empédocle d'Agrigente est un disciple de Pythagore. Qu’il se soit fait éjecter à coups de pieds de l'école du maître pour une histoire de vol de discours est un détail. D’ailleurs ne dit-il pas lui-même que tout est mélange et qu’aucune génération de substance n’est possible? Il applique son postulat à la lettre: il touille.

Chez Pythagore, il prend la manie du quaternaire de même que cette conviction que le monde est «cosmos», c’est-à-dire ordonné.
A Parménide, il emprunte l’immance. Ces 4 principes, qu'Empédocle appelle «les racines de toutes choses», le terme «éléments» n’apparaîssant que plus tard, chez Platon, sont qualitativement immuables, de toute éternité & ils occupent tout l’espace.
Tandis que Démocrite discourt sur le rien qui entoure les particules, Empédocle refuse par principe les trous du gruyère. L’idée de bouts de matière tournoyant dans le vide plus ou moins au hasard, lui déplaît considérablement. Les constituants de la matière sont incréés, impérissables et ils remplissent tout. Voilà.
Et pour être bien sûr que ses éléments-racines ne soient pas confondus avec de vulgaires sacs de sable ou une bouteille de Badoit, il les associe à des divinités: Le feu sera Zeus, la terre Héra, l’eau Nestis et l’air Aïdoné.
«Apprends d'abord les quatre racines de toutes choses, Zeus le luminescent, Héra porteuse de vie, puis Aidoneus et Nestis enfin qui nourrit les mortels par ses larmes... Non-engendrés.;Je te dirai encore: il n'y a de naissance pour personne parmi tous les mortels et pas non plus de fin en relation avec la mort pernicieuse, mais seulement mixtion puis réconciliation de ce qui a été mélangé. En ce qui concerne les hommes, on parle de naissance»(2).

Cependant, il faut bien rendre compte du caractère changeant du monde terrestre, Empédocle va donc invoquer des lois d’affinités et d’inimitiés entre les choses. Si les 4 racines ne se modifient en rien, par contre elles se réunissent ou se séparent sous l’influence de forces cosmiques, le duo Amour & Haine.

Au Veme siècle, la théorie des quatre racines est encore une hypothèse parmi d'autres, qui vaut bien celle de Thalès où l'on apprend que la terre est une bulle posée sur un immense océan ou celle d'Héraclite postulant une guerre totale de la matière, appuyée sur le feu.
Sur celles-là cependant, elle a l'avantage du quaternaire, un nombre qui marque des points au box office mystique notamment grâce à Pythagore, & celui de fournir une explication unificatrice du monde assaisonnée d'immanence. On y trouve en germe tout ce qui fera plus tard les joies de l'ésotérisme, à savoir l'idée d'un monde ordonné, d'essences communes à toutes les manifestations, les lois d'affinités et de sympathies & même le panpsychisme («Toute chose a conscience et part à la pensée», nous dit Empédocle), mais son plus grand mérite sera de séduire les philosophes de la génération suivante, Platon et Aristote, qui vont la faire passer à la postérité en la modifiant quelque peu.

2. Platon (-427 à -347 environ)

La théorie d'Empédocle sera d’abord récupérée par Platon qui nous expose sa cosmogonie dans le Timée: Le Démiurge aurait créé l'univers à partir des 4 éléments puis l’aurait dôté d’une âme pour mouvoir le tout:

«Le Dieu a disposé ces éléments les uns à l'égard des autres, autant qu'il était possible dans le même rapport, de telle sorte que ce que le feu est à l'air, l'air le fût à l'eau, et que ce que l'air est à l'eau, l'eau le fût à la terre. De la sorte, il a uni et façonné un Ciel à la fois visible et tangible»(3).

Il apparie ensuite ces éléments à des polyèdres connus pour leurs propriétés géométriques remarquables, le tétraède, l'icosaèdre, le cube, l'hectaèdre et le dodécaèdre, qui sont dits "réguliers" car toutes leurs faces sont des polygones réguliers identiques. Pythagore en a lui-même découvert un, le dodécaèdre. Plus tard Euclide démontrera qu'ils sont bien 5 et pas un de plus. C'est néanmoins au nom de Platon que la postérité les associera sous l'appellation de "solides de Platon" (solide = figure en trois dimensions). Une fois de plus, plane l’ombre de Pythagore qui nous murmure que tout est nombre, que les choses sensibles possèdent des essences parfaites et abstraites.

Les 4 premiers solides seront associés aux 4 éléments. Quant au cinquième, on lui délègue l’univers: «Il restait encore une seule et dernière combinaison; le Dieu s’en est servi pour le Tout, quand il en a dessiné l’arrangement final».
Oui, moi aussi, quand je monte un meuble en kit, il me reste toujours un ou deux boulons.

3. Aristote (-384 à -322)

A son tour, Aristote récupérera la théorie d’Empédocle, mais contrairement au philosophe d’Agrigente, il affirme, comme le faisait déjà Platon, que les éléments peuvent se transmuer. Pour les y aider, il leur postule des qualités. Ainsi le feu et l’air ont en commun d’être «chauds», mais tandis que l’air est «humide», le feu est «sec».



Le philosophe nous dit également qu'à l'origine, ces éléments existaient sur des plans séparés: Au centre, la Terre, puis l'Eau, l'Air, et enfin le Feu le plus léger. Dans notre monde, ces quatre plans se sont mélangés.
Une hiérarchisation qui a encore son petit succès de nos jours dans le monde ésotérique. On peut ainsi lire dans les traités de Géomancie, que la tête de chaque figure est de feu, sa poitrine d'air, son ventre d'eau et ses pieds de terre. Pourquoi? Eh bien, c'est comme ça, vous diront les auteurs. Vérité révélée depuis le plus haut de cieux ou abus d'aristotélisme? Je vous laisse juger.

Puis, comme lui aussi déteste le vide et vote pour la continuité de la matière, il récupère, toujours chez Platon, un cinquième élément, l’éther, de façon à rendre compte du monde céleste & de l’atmosphère. 2;Contrairement aux 4 éléments du monde terrestre, l’éther ne sera pas associé au polyèdres; il demeure ‘à part’ jouant le rôle paradoxal de «matière incarnant le vide» qui fera se gratter longuement la tête aux penseurs suivants.

Voilà notre théorie élémentaire désormais opérationnelle et surtout terriblement séductrice, puisque de simple postulat ontologique, elle s'est transformée, grâce à Aristote en modèle cohérent d'explication du monde.

4. Les trous de l'Elémental

Tandis que Platon et Aristote recyclent Empédocle, de son côté, le futur père de la médecine, Hippocrate (-460 à -370 environ), bidouille aussi une théorie quaternaire: Le corps humain dépend de quatre principes, sang, phlegme, bile jaune et bile noire dont l’équilibre induit la santé, et le déséquilibre la maladie. Son disciple, Galien, inaugurera le rapprochement entre la théorie des éléments et celle d’Hippocrate, mais sans établir de correspondance stricte. Il faudra attendre la médecine byzantine pour que tout cela s’aggrège en une théorie unique où tout correspond parfaitement à tout.
Développée et complétée par les médecins arabes, la théorie des humeurs, fusion des idées d’Aristote et de celles d’Hippocrate, revient alors en Occident où elle est érigée en dogme. Grâce à elle, on saigne les malades jusqu’à les faire crever et pour que ça aille plus vite, on leur enfile des laxatifs par l’autre bout.

C’est que le Moyen-Age aime Aristote plus que tout au monde. Enfin, un peu moins que Jésus, mais beaucoup quand même… Désormais les tempéraments sont associés aux éléments, aux saisons, aux pathologies, etc. On retrouve le quaternaire partout, en haut, en bas, dans les coins. Et toujours avec cette même idée que tout est bien à sa place grâce à un démiurge calculateur.

La théorie des éléments va dominer la pensée occidentale pendant près d'une vingtaine de siècles, et ce dans tous les domaines: physique, médecine, psychologie, astronomie, etc. jusqu'à ce qu'au XVIIIeme siècle, la science la relègue enfin au placard. Elle n’aura désormais plus le droit de cité dans la pensée, hormis dans l’ésotérisme où son succès ne décroît pas.

Les raisons en sont évidentes:
Tout d'abord, aucune théorie moderne ne pourra jamais caresser ses postulats à ce point dans le sens du poil. Le quaternaire élémental est une autoroute conceptuelle pour l'ésotérisme. Si des essences communes unissent en sous-sol les manifestations du monde derrière leurs apparentes divergences, se dessinent alors tous les possibles rêvés en matière de sympathies, influences astrales, minérales, homéopathiques. L’univers peut être quadrillé par le système des correspondances, une chose peut agir sur une autre, on peut transmuer le plomb en or.

Ensuite, au contraire de la science, l'ésotérisme aime la marche en crabe, l'ancienneté n'y est jamais synonyme d'anachronisme mais de qualité, à croire qu'on négocie du pinard et non des idées. Se réclamer d'Aristote n'est pas suranné, c'est "traditionnel" & que certains ésotérisants puissent continuer à dégainer la théorie des humeurs comme modèle psychologique acceptable ne dérange apparemment personne.

A la décharge de l'archaïsme, il faut pourtant reconnaître que vingt siècles de pensée élémentale ne s'effacent pas comme ça. A défaut de pouvoir prétendre à la vérité cosmique, notre quaternaire conserve son pouvoir psychologiquement évocateur. Jung, et à sa suite Bachelard convoqueront notre bon vieux quaternaire pour aborder, non le cosmos, mais l'imagination humaine, le premier allant jusqu'à rajeunir la théorie des humeurs pour fonder sa typologie: Sensation/ Sentiment/ Pensée/ Intuition, démarche discutable mais qui a le mérite du lifting. Selon lui, le quaternaire a vocation de réconciliation avec l'inconscient.

Alors que faire désormais de nos quatre éléments? Les considérer comme des incontournables de la psyché, qui comme le prétend Jung, seraient des opérateurs de pensée, ou comme des stigmates d’un obscurantisme dont il conviendrait enfin de se défaire?
A moins de les envoyer tester la saignée et le lavement, l'angle imaginaire reste apparemment le seul par lequel les ésotérisants peuvent encore empêcher la savonnette de leur glisser des mains. D'ailleurs la mode depuis deux siècles étant au tout subjectif, il serait franchement dommage qu'ils ratent cette occasion unique d'être de leur temps.

©Melmothia 2008

(Article extrait de http://www.lysiannedetey.fr/)

(1) Hypothèse faisant de lui, si on réfléchit, le digne inventeur du bidule.
(2) Empédocle, Fragments VII & VIII, traduction de Robin Delisle
(3) Platon, Timée, Traduction Émile Chambry.
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Arnaud THULY
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MessagePosté le: Mar Mai 06, 2008 8:59 am    Sujet du message: Répondre en citant

Voilà un post très intéressant qui a au moins le mérite de revenir sur la plupart des facettes du concept du quaternaire élémentaire.

Néanmoins, il me parait trop simplificateur que de vouloir reléguer la vision quadripolaire à une simple divagation par couche d'ésotérisants surannés.
Aussi je me permets une simple remarque, n'oublions jamais que comme le dit si bien l'adage: d'une terre fertile ne fleurit parfois que des regrets...
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Melmothia
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MessagePosté le: Mar Mai 06, 2008 10:21 am    Sujet du message: Répondre en citant

@Arnaud Thuly
Tu as raison, l'article va sans doute trop au raccourci & peut donner l'impression de jeter le bébé avec l'eau du bain.
Ce n'était pas mon intention. Je voulais juste pointer, en resituant historiquement ces théories, la façon dont l'ésotérisme pose comme vérité de toute éternité des concepts en réalité datés et philosophiquement orientés.
Pour faire bonne mesure, il faudrait un article sur le quaternaire en général, qui a cette sale manie d'être universel et persistant. Si Jung notamment l'a réinvesti, c'est qu'il a, comme d'autres, constaté qu'on ne pouvait pas s'en débarrasser comme ça.
Réflexion faite, je me dis d'ailleurs que faire glisser nos 4 zamis de l'ontologie à la psychologie, a certes le mérite d'émousser le dogmatisme, mais est peut-être un peu facile... A voir donc.
Là où, par contre, je suis sûre de moi, c'est que tout ça mérite d'être repensé & sans doute réinvesti une fois dépoussiéré.

Je me suis cassée les dents sur un point: impossible de trouver quand a débuté la schématisation des éléments sous forme de triangles plus ou moins barrés. Certains auteurs les associent à "étoile de Salomon", c'est bien joli mais ça n'explique ni quand ni pourquoi. Si quelqu'un a une info, je suis preneuse.
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